Aujourd'hui, les scientifiques s'accordent à dire qu'une bonne recherche est de nature éthique et qu'elle est guidée par un respect fondamental de la dignité et de la sécurité humaines. Cependant, comme vous le lirez dans l'encadré, cela n'a pas toujours été le cas.

Les chercheurs modernes doivent démontrer que les recherches qu'ils effectuent sont éthiquement fondées. Cette section présente la manière dont les considérations éthiques affectent la conception et la mise en œuvre des recherches menées aujourd'hui.

Recherche impliquant des participants humains

Toute expérience impliquant la participation de sujets humains est régie par des lignes directrices étendues et strictes visant à garantir que l'expérience n'entraîne pas de préjudice. Tout établissement de recherche qui reçoit une aide fédérale pour la recherche impliquant des participants humains doit avoir accès à un comité d'examen institutionnel (Institutional Review Board, IRB). L'IRB est un comité de personnes souvent composé de membres de l'administration de l'institution, de scientifiques et de membres de la communauté. L'objectif de l'IRB est d'examiner les propositions de recherche impliquant des participants humains. L'IRB examine ces propositions en tenant compte des principes mentionnés ci-dessus et, en général, l'approbation de l'IRB est nécessaire pour que l'expérience puisse être réalisée.

L'IRB d'une institution se réunit régulièrement pour examiner les propositions expérimentales qui impliquent des participants humains. (crédit : modification du travail par Lowndes Area Knowledge Exchange (LAKE)/Flickr).

L'IRB d'une institution exige plusieurs composantes dans toute expérience qu'elle approuve. Pour l'un d'eux, chaque participant doit signer un formulaire de consentement éclairé avant de pouvoir participer à l'expérience. Un formulaire de consentement éclairé fournit une description écrite de ce à quoi les participants peuvent s'attendre pendant l'expérience, y compris les risques potentiels et les implications de la recherche. Il permet également aux participants de savoir que leur participation est entièrement volontaire et peut être interrompue sans pénalité à tout moment. En outre, le consentement éclairé garantit que toutes les données collectées dans le cadre de l'expérience resteront totalement confidentielles. Dans les cas où les participants à la recherche sont âgés de moins de 18 ans, les parents ou les tuteurs légaux sont tenus de signer le formulaire de consentement éclairé.

Si le formulaire de consentement éclairé doit être aussi honnête que possible dans la description exacte de ce que feront les participants, il est parfois nécessaire de recourir à la tromperie pour éviter que la connaissance de la question exacte de la recherche par les participants n'affecte les résultats de l'étude. La tromperie consiste à tromper délibérément les participants à l'expérience afin de préserver l'intégrité de l'expérience, mais pas au point que la tromperie puisse être considérée comme nuisible. Par exemple, si nous voulons savoir comment notre opinion sur une personne est affectée par sa tenue vestimentaire, nous pouvons utiliser la tromperie dans la description de l'expérience pour empêcher que cette connaissance n'affecte les réponses des participants. Dans les cas où la tromperie est impliquée, les participants doivent recevoir un compte rendu complet à la fin de l'étude - des informations complètes et honnêtes sur le but de l'expérience, la manière dont les données collectées seront utilisées, les raisons pour lesquelles la tromperie était nécessaire, et des informations sur la manière d'obtenir des informations supplémentaires sur l'étude.

L'éthique et l'étude sur la syphilis de Tuskegee

Malheureusement, les directives éthiques qui existent aujourd'hui pour la recherche n'ont pas toujours été appliquées dans le passé. En 1932, des métayers pauvres, ruraux, noirs et masculins de Tuskegee, en Alabama, ont été recrutés pour participer à une expérience menée par le service de santé publique américain, dans le but d'étudier la syphilis chez les hommes noirs. En échange de soins médicaux gratuits, de repas et d'une assurance d'enterrement, 600 hommes ont accepté de participer à l'étude. Un peu plus de la moitié des hommes ont été testés positifs à la syphilis, et ils ont servi de groupe expérimental (étant donné que les chercheurs n'ont pas pu répartir les participants au hasard dans les groupes, cela représente une quasi-expérience). Les autres personnes exemptes de syphilis ont servi de groupe de contrôle. Toutefois, les personnes dont le test de dépistage de la syphilis s'est révélé positif n'ont jamais été informées de leur maladie.

Alors qu'il n'existait pas de traitement contre la syphilis au début de l'étude, en 1947, la pénicilline a été reconnue comme un traitement efficace contre la maladie. Malgré cela, aucune pénicilline n'a été administrée aux participants de cette étude, et les participants n'ont pas été autorisés à se faire soigner dans d'autres établissements s'ils continuaient à participer à l'étude. Pendant 40 ans, de nombreux participants ont transmis la syphilis à leur femme sans le savoir (et par la suite à leurs enfants nés de leur femme) et sont finalement morts parce qu'ils n'ont jamais reçu de traitement contre la maladie. Cette étude a été interrompue en 1972 lorsque l'expérience a été découverte par la presse nationale (Université de Tuskegee, s.d.). L'indignation suscitée par l'expérience a conduit directement à la loi nationale sur la recherche de 1974 et aux directives éthiques strictes pour la recherche sur les humains décrites dans ce chapitre. Pourquoi cette étude est-elle contraire à l'éthique ? Comment les hommes qui ont participé à l'étude et leurs familles ont-ils été lésés en raison de cette recherche ?

Un participant à l'étude sur la syphilis de Tuskegee reçoit une injection.

Recherche impliquant des animaux

De nombreux psychologues mènent des recherches sur des sujets animaux. Souvent, ces chercheurs utilisent des rongeurs ou des oiseaux comme sujets de leurs expériences - l'APA estime que 90 % de toutes les recherches en psychologie sur les animaux utilisent ces espèces (American Psychological Association, s.d.). Comme de nombreux processus de base chez les animaux sont suffisamment similaires à ceux des humains, ces animaux sont des substituts acceptables pour des recherches qui seraient considérées comme contraires à l'éthique chez les participants humains.

Les rats, comme celui qui est montré ici, font souvent l'objet de recherches sur les animaux.

Cela ne signifie pas que les chercheurs sur les animaux sont à l'abri des préoccupations éthiques. En effet, le traitement humain et éthique des sujets de recherche sur les animaux est un aspect essentiel de ce type de recherche. Les chercheurs doivent concevoir leurs expériences de manière à minimiser toute douleur ou détresse ressentie par les animaux servant de sujets de recherche.

Alors que les IRB examinent les propositions de recherche impliquant des participants humains, les propositions d'expérimentation animale sont examinées par un Comité institutionnel pour le soin et l'utilisation des animaux (IACUC). Un IACUC est composé d'administrateurs institutionnels, de scientifiques, de vétérinaires et de membres de la communauté. Ce comité est chargé de s'assurer que toutes les propositions expérimentales nécessitent un traitement humain des sujets de recherche sur les animaux. Il procède également à des inspections semestrielles de toutes les installations animalières pour s'assurer que les protocoles de recherche sont respectés. Aucun projet de recherche sur les animaux ne peut être entrepris sans l'approbation du comité.

D'après Ethics of psychological research.

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