Par exemple, bien que le suicide soit généralement considéré comme un phénomène individuel, Émile Durkheim s'est intéressé à l'étude des facteurs sociaux qui l'affectent.

Il a étudié les liens sociaux au sein d'un groupe, ou la solidarité sociale, et a émis l'hypothèse que les différences de taux de suicide pourraient s'expliquer par des différences liées à la religion. Émile Durkheim a recueilli un grand nombre de données sur les Européens qui ont mis fin à leur vie, et il a effectivement trouvé des différences fondées sur la religion. Les protestants étaient plus susceptibles de se suicider que les catholiques dans la société de Durkheim, et son travail soutient l'utilité de la théorie dans la recherche sociologique.

 

Les sociologues élaborent des théories pour expliquer les événements sociaux tels que les rassemblements de protestation. (Photo avec l'aimable autorisation de voanews.com/Wikimedia Commons)

Les sociologues étudient les événements, les interactions et les modèles sociaux, et ils élaborent une théorie pour tenter d'expliquer pourquoi les choses fonctionnent comme elles le font. En sociologie, une théorie est un moyen d'expliquer les différents aspects des interactions sociales et de créer une proposition vérifiable, appelée hypothèse, sur la société (Allan 2006).
La portée des théories varie en fonction de l'ampleur des problèmes qu'elles sont censées expliquer. Les théories de niveau macro concernent des problèmes à grande échelle et de grands groupes de personnes, tandis que les théories de niveau micro s'intéressent à des relations très spécifiques entre des individus ou des petits groupes. Les grandes théories tentent d'expliquer les relations à grande échelle et de répondre à des questions fondamentales telles que les raisons pour lesquelles les sociétés se forment et pourquoi elles changent. La théorie sociologique est en constante évolution et ne devrait jamais être considérée comme complète. Les théories sociologiques classiques sont toujours considérées comme importantes et actuelles, mais de nouvelles théories sociologiques s'appuient sur les travaux de leurs prédécesseurs et les complètent (Calhoun 2002).

En sociologie, quelques théories offrent de larges perspectives qui aident à expliquer de nombreux aspects différents de la vie sociale, et on les appelle des paradigmes. Les paradigmes sont des cadres philosophiques et théoriques utilisés au sein d'une discipline pour formuler des théories, des généralisations et les expériences réalisées à leur appui. Trois paradigmes en sont venus à dominer la pensée sociologique, car ils fournissent des explications utiles : le fonctionnalisme structurel, la théorie des conflits et l'interactionnisme symbolique.

Paradigme sociologique

Niveau d'analyse

Focus

Fonctionnalisme structurel  Macro or moyen La façon dont chaque partie de la société fonctionne ensemble pour contribuer à l'ensemble
Théorie des conflits  Macro La façon dont les inégalités contribuent aux différences sociales et perpétuent les différences de pouvoir
Interactionnisme symbolique Micro Interactions et communications individuelles
Théories ou perspectives sociologiques Différentes perspectives sociologiques permettent aux sociologues de voir les questions sociales à travers une variété de lentilles utiles.

Fonctionalisme

Le fonctionnalisme, également appelé théorie structurelle-fonctionnelle, considère la société comme une structure comportant des parties interdépendantes conçues pour répondre aux besoins biologiques et sociaux des individus de cette société. Le fonctionnalisme est né des écrits du philosophe et biologiste anglais Hebert Spencer (1820-1903), qui voyait des similitudes entre la société et le corps humain ; il soutenait que tout comme les différents organes du corps travaillent ensemble pour que le corps fonctionne, les différentes parties de la société travaillent ensemble pour que la société fonctionne (Spencer 1898). Les parties de la société auxquelles Spencer faisait référence étaient les institutions sociales, ou les modèles de croyances et de comportements axés sur la satisfaction des besoins sociaux, tels que le gouvernement, l'éducation, la famille, les soins de santé, la religion et l'économie.

Émile Durkheim, un autre des premiers sociologues, a appliqué la théorie de Spencer pour expliquer comment les sociétés changent et survivent au fil du temps. Durkheim pensait que la société est un système complexe de parties interdépendantes qui travaillent ensemble pour maintenir la stabilité (Durkheim 1893), et que la société est tenue ensemble par des valeurs, des langues et des symboles communs. Il pense que pour étudier la société, un sociologue doit regarder au-delà des individus et s'intéresser aux faits sociaux tels que les lois, la morale, les valeurs, les croyances religieuses, les coutumes, la mode et les rituels, qui servent tous à régir la vie sociale. Alfred Radcliffe-Brown (1881-1955) a défini la fonction de toute activité récurrente comme le rôle qu'elle joue dans la vie sociale dans son ensemble, et donc la contribution qu'elle apporte à la stabilité et à la continuité sociales (Radcliffe-Brown 1952). Dans une société saine, toutes les parties travaillent ensemble pour maintenir la stabilité, un état appelé équilibre dynamique par des sociologues ultérieurs tels que Parsons (1961).

Durkheim pensait que les individus peuvent constituer la société, mais pour étudier la société, les sociologues doivent aller au-delà des individus et s'intéresser aux faits sociaux. Les faits sociaux sont les lois, la morale, les valeurs, les croyances religieuses, les coutumes, les modes, les rituels et toutes les règles culturelles qui régissent la vie sociale (Durkheim 1895). Chacun de ces faits sociaux remplit une ou plusieurs fonctions au sein d'une société. Par exemple, une des fonctions des lois d'une société peut être de protéger la société contre la violence, tandis qu'une autre est de punir les comportements criminels, tandis qu'une autre est de préserver la santé publique.

Un autre fonctionnaliste structurel réputé, Robert Merton (1910-2003), a souligné que les processus sociaux ont souvent de nombreuses fonctions. Les fonctions manifestes sont les conséquences d'un processus social qui sont recherchées ou anticipées, tandis que les fonctions latentes sont les conséquences non recherchées d'un processus social. Une fonction manifeste de l'enseignement supérieur, par exemple, comprend l'acquisition de connaissances, la préparation à une carrière et la recherche d'un bon emploi qui utilise cet enseignement. Les fonctions latentes de vos années d'études universitaires comprennent la rencontre de nouvelles personnes, la participation à des activités extrascolaires, ou même la recherche d'un conjoint ou d'un partenaire. Une autre fonction latente de l'éducation consiste à créer une hiérarchie des emplois en fonction du niveau d'éducation atteint. Les fonctions latentes peuvent être bénéfiques, neutres ou nuisibles. Les processus sociaux qui ont des conséquences indésirables sur le fonctionnement de la société sont appelés dysfonctionnements. Dans le domaine de l'éducation, les exemples de dysfonctionnement comprennent l'obtention de mauvaises notes, l'absentéisme scolaire, l'abandon scolaire, le fait de ne pas obtenir de diplôme et de ne pas trouver un emploi approprié.

Critique

Une critique de la théorie structurelle-fonctionnelle est qu'elle ne peut pas expliquer adéquatement le changement social. La nature quelque peu circulaire de cette théorie pose également problème ; les modèles de comportement répétitifs sont supposés avoir une fonction, alors que nous prétendons savoir qu'ils ont une fonction uniquement parce qu'ils sont répétés. En outre, les dysfonctionnements peuvent se poursuivre, même s'ils ne remplissent pas une fonction, ce qui semble contredire le postulat de base de la théorie. De nombreux sociologues pensent aujourd'hui que le fonctionnalisme n'est plus utile en tant que théorie de niveau macro, mais qu'il est utile dans certaines analyses de niveau intermédiaire.

Une culture mondiale ?

Certains sociologues considèrent que le monde en ligne contribue à la création d'une culture mondiale émergente. Faites-vous partie d'une communauté mondiale ? (Photo reproduite avec l'aimable autorisation de quasi-réversible/flickr)

Les sociologues du monde entier recherchent attentivement les signes de ce qui serait un événement sans précédent : l'émergence d'une culture mondiale. Dans le passé, des empires tels que ceux qui existaient en Chine, en Europe, en Afrique, en Amérique centrale et en Amérique du Sud reliaient des gens de nombreux pays différents, mais ces gens faisaient rarement partie d'une culture commune. Ils vivaient trop loin les uns des autres, parlaient des langues différentes, pratiquaient des religions différentes et échangeaient peu de biens. Aujourd'hui, l'augmentation des communications, des voyages et du commerce a rendu le monde beaucoup plus petit. De plus en plus de gens sont capables de communiquer entre eux instantanément, où qu'ils se trouvent, par téléphone, vidéo et texte. Ils partagent des films, des émissions de télévision, de la musique, des jeux et des informations sur Internet. Les élèves peuvent étudier avec des professeurs et des élèves de l'autre bout du monde. Les gouvernements ont plus de mal à cacher au reste du monde les conditions qui règnent dans leur pays.

Les sociologues étudient de nombreux aspects différents de cette culture mondiale potentielle. Certains explorent les dynamiques impliquées dans les interactions sociales des communautés mondiales en ligne, par exemple lorsque les membres se sentent plus proches des autres membres du groupe que des personnes résidant dans leur propre pays. D'autres sociologues étudient l'impact de cette culture internationale croissante sur des cultures locales plus petites et moins puissantes. D'autres encore étudient l'impact des marchés internationaux et de l'externalisation du travail sur les inégalités sociales. La sociologie peut jouer un rôle clé dans la capacité des gens à comprendre la nature de cette culture mondiale émergente et la façon d'y répondre.

Théorie des conflits

La théorie des conflits considère la société comme une compétition pour des ressources limitées. Cette perspective est une approche au niveau macro, qui s'identifie surtout aux écrits du philosophe et sociologue allemand Karl Marx (1818-1883), qui voyait la société comme étant composée d'individus de différentes classes sociales qui doivent rivaliser pour obtenir des ressources sociales, matérielles et politiques telles que la nourriture et le logement, l'emploi, l'éducation et les loisirs. Les institutions sociales telles que le gouvernement, l'éducation et la religion reflètent cette concurrence dans leurs inégalités inhérentes et contribuent à maintenir la structure sociale inégale. Certains individus et organisations sont capables d'obtenir et de conserver plus de ressources que d'autres, et ces "gagnants" utilisent leur pouvoir et leur influence pour maintenir les institutions sociales. Plusieurs théoriciens ont suggéré des variations sur ce thème de base.

Le sociologue polono-autrichien Ludwig Gumplowicz (1838-1909) a développé les idées de Marx en soutenant que la guerre et la conquête sont à la base des civilisations. Il pensait que les conflits culturels et ethniques conduisaient à l'identification et à la définition d'États par un groupe dominant qui avait le pouvoir sur d'autres groupes (Irving 2007).

Le sociologue allemand Max Weber est d'accord avec Marx mais pense également qu'en plus des inégalités économiques, les inégalités de pouvoir politique et de structure sociale provoquent des conflits. Weber a noté que différents groupes étaient affectés différemment en fonction de l'éducation, de la race et du sexe, et que les réactions des gens face à l'inégalité étaient modérées par les différences de classe et les taux de mobilité sociale, ainsi que par les perceptions de la légitimité des personnes au pouvoir.

Le sociologue allemand Georg Simmel (1858-1918) pensait que les conflits peuvent aider à intégrer et à stabiliser une société. Selon lui, l'intensité du conflit varie en fonction de l'implication émotionnelle des parties, du degré de solidarité au sein des groupes opposés, ainsi que de la clarté et de la nature limitée des objectifs. Simmel a également montré que les groupes travaillent à créer une solidarité interne, à centraliser le pouvoir et à réduire la dissidence. La résolution des conflits peut réduire les tensions et l'hostilité et peut ouvrir la voie à de futurs accords.

Dans les années 1930 et 1940, les philosophes allemands, connus sous le nom d'école de Francfort, ont développé une théorie critique en tant qu'élaboration des principes marxistes. La théorie critique est une extension de la théorie des conflits et va au-delà de la simple sociologie, en incluant d'autres sciences sociales et la philosophie. Une théorie critique tente d'aborder les problèmes structurels à l'origine des inégalités ; elle doit expliquer ce qui ne va pas dans la réalité sociale actuelle, identifier les personnes qui peuvent apporter des changements et fournir des objectifs pratiques pour la transformation sociale (Horkeimer 1982).

Plus récemment, l'inégalité fondée sur le sexe ou la race a été expliquée de manière similaire et a permis d'identifier les structures de pouvoir institutionnalisées qui contribuent à maintenir l'inégalité entre les groupes. Janet Saltzman Chafetz (1941-2006) a présenté un modèle de théorie féministe qui tente d'expliquer les forces qui maintiennent l'inégalité entre les sexes ainsi qu'une théorie sur la manière dont un tel système peut être modifié (Turner 2003). De même, la théorie raciale critique est née d'une analyse critique de la race et du racisme d'un point de vue juridique. La théorie critique de la race examine l'inégalité structurelle basée sur le privilège blanc et la richesse, le pouvoir et le prestige qui y sont associés.

Critique

La sociologie dans le monde réel

L'agriculture et les locavores : Comment les perspectives sociologiques peuvent envisager la consommation alimentaire

La consommation d'aliments est un événement quotidien et banal, mais elle peut aussi être associée à des moments importants de notre vie. L'alimentation peut être une action individuelle ou collective, et les habitudes et coutumes alimentaires sont influencées par nos cultures. Dans le contexte de la société, le système alimentaire de notre nation est au cœur de nombreux mouvements sociaux, de questions politiques et de débats économiques. Chacun de ces facteurs peut devenir un sujet d'étude sociologique.

Une approche structurelle-fonctionnelle de la consommation alimentaire pourrait s'intéresser au rôle de l'industrie agricole dans l'économie nationale et à la manière dont celle-ci a évolué depuis les premiers jours de l'agriculture manuelle jusqu'à la production mécanisée moderne. Un autre examen pourrait étudier les différentes fonctions qui interviennent dans la production alimentaire : de l'agriculture et de la récolte à l'emballage tape-à-l'œil et à la consommation de masse.

Un théoricien des conflits pourrait s'intéresser aux différences de pouvoir présentes dans la réglementation de l'alimentation, en examinant où le droit des gens à l'information se croise avec la recherche du profit des entreprises et comment le gouvernement sert de médiateur entre ces intérêts. Un théoricien des conflits pourrait également s'intéresser au pouvoir et à l'impuissance des agriculteurs locaux face aux grands conglomérats agricoles, comme le montre le documentaire Food Inc. qui décrit les conséquences du brevetage des semences par Monsanto. Un autre sujet d'étude pourrait être la façon dont la nutrition varie entre les différentes classes sociales.

Un sociologue qui envisage la consommation alimentaire à travers une lentille interactionniste symbolique serait plus intéressé par des sujets de micro-niveau, comme l'utilisation symbolique de la nourriture dans les rituels religieux, ou le rôle qu'elle joue dans l'interaction sociale d'un repas familial. Cette perspective pourrait également étudier les interactions entre les membres d'un groupe qui s'identifient en fonction de leur partage d'un régime alimentaire particulier, comme les végétariens (personnes qui ne mangent pas de viande) ou les locavores (personnes qui s'efforcent de manger des aliments produits localement).

Tout comme le fonctionnalisme structurel a été critiqué parce qu'il se concentre trop sur la stabilité des sociétés, la théorie du conflit a été critiquée parce qu'elle tend à se concentrer sur le conflit à l'exclusion de la reconnaissance de la stabilité. De nombreuses structures sociales sont extrêmement stables ou ont progressé progressivement au fil du temps plutôt que de changer brusquement comme le suggérerait la théorie des conflits.

Théorie de l'interactionnisme symbolique

L'interactionnisme symbolique est une théorie à micro-niveau qui se concentre sur les relations entre les individus au sein d'une société. La communication - l'échange de sens par le biais du langage et des symboles - est considérée comme la façon dont les gens donnent un sens à leur monde social. Les théoriciens Herman et Reynolds (1994) notent que cette perspective considère que les gens participent activement à la formation du monde social plutôt que d'être simplement mis en action.

George Herbert Mead (1863-1931) est considéré comme un fondateur de l'interactionnisme symbolique, bien qu'il n'ait jamais publié ses travaux sur ce sujet (LaRossa et Reitzes 1993). L'élève de Mead, Herbert Blumer, a inventé le terme "interactionnisme symbolique" et a défini les prémisses de base suivantes : les humains interagissent avec les choses en fonction des significations qui leur sont attribuées ; la signification attribuée aux choses provient de nos interactions avec les autres et la société ; les significations des choses sont interprétées par une personne lorsqu'elle traite des choses dans des circonstances spécifiques (Blumer 1969). Si vous aimez les livres, par exemple, un interactionniste symbolique pourrait proposer que vous ayez appris que les livres sont bons ou importants dans les interactions que vous avez eues avec votre famille, vos amis, l'école ou l'église ; peut-être que votre famille avait un moment de lecture spécial chaque semaine, que l'obtention de votre carte de bibliothèque était traitée comme un événement spécial, ou que les histoires au coucher étaient associées à la chaleur et au confort.

Les chercheurs en sciences sociales qui appliquent la pensée symbolique et interactionniste recherchent des modèles d'interaction entre les individus. Leurs études impliquent souvent l'observation d'interactions individuelles. Par exemple, alors qu'un théoricien du conflit étudiant une protestation politique pourrait se concentrer sur la différence de classe, un interactionniste symbolique s'intéresserait davantage à la manière dont les individus du groupe protestataire interagissent, ainsi qu'aux signes et symboles que les protestataires utilisent pour communiquer leur message. L'accent mis sur l'importance des symboles dans la construction d'une société a conduit des sociologues comme Erving Goffman (1922-1982) à développer une technique appelée analyse dramaturgique. Goffman a utilisé le théâtre comme une analogie pour l'interaction sociale et a reconnu que les interactions des gens montraient des modèles de "scénarios" culturels. Comme on ne sait pas toujours quel rôle une personne peut jouer dans une situation donnée, elle doit improviser son rôle au fur et à mesure que la situation se déroule (Goffman 1958).

Les études qui utilisent la perspective interactionniste symbolique sont plus susceptibles d'utiliser des méthodes de recherche qualitatives, telles que les entretiens en profondeur ou l'observation des participants, car elles cherchent à comprendre les mondes symboliques dans lesquels vivent les sujets de recherche.

Le constructivisme est une extension de la théorie de l'interaction symbolique qui propose que la réalité est ce que les humains la construisent cognitivement. Nous développons des constructions sociales basées sur les interactions avec les autres, et ces constructions qui durent dans le temps sont celles qui ont des significations qui sont largement acceptées ou généralement acceptées par la plupart des membres de la société. Cette approche est souvent utilisée pour comprendre ce qui est défini comme déviant au sein d'une société. Il n'existe pas de définition absolue de la déviance, et différentes sociétés ont construit différentes significations de la déviance, tout en associant différents comportements à la déviance. Une situation qui illustre ce point est ce que vous croyez devoir faire si vous trouvez un portefeuille dans la rue. Aux États-Unis, la remise du portefeuille aux autorités locales serait considérée comme l'action appropriée, et le fait de garder le portefeuille serait perçu comme une déviance. En revanche, de nombreuses sociétés orientales considéreraient qu'il est beaucoup plus approprié de garder le portefeuille et de rechercher soi-même son propriétaire ; le remettre à quelqu'un d'autre, même aux autorités, serait considéré comme un comportement déviant.

Critique

Les recherches effectuées dans cette optique sont souvent examinées à la loupe en raison de la difficulté de rester objectif. D'autres critiquent l'accent extrêmement étroit mis sur l'interaction symbolique. Les partisans considèrent bien sûr que c'est l'une de ses plus grandes forces.

 

La théorie sociologique aujourd'hui

Ces trois approches constituent toujours le principal fondement de la théorie sociologique moderne, mais on a pu constater une certaine évolution. Le fonctionnalisme structurel a été une force dominante après la Seconde Guerre mondiale et jusqu'aux années 1960 et 1970. À cette époque, les sociologues ont commencé à penser que le structurel-fonctionnalisme n'expliquait pas suffisamment les changements sociaux rapides qui se produisaient alors aux États-Unis.

La théorie des conflits a alors pris de l'importance, l'accent étant mis à nouveau sur l'inégalité sociale institutionnalisée. La théorie critique, et les aspects particuliers de la théorie féministe et de la théorie critique des races, se sont concentrés sur la création de changements sociaux par l'application de principes sociologiques, et le domaine a vu un regain d'intérêt pour aider les gens ordinaires à comprendre les principes de la sociologie, sous la forme de la sociologie publique.

La théorie sociale postmoderne tente de regarder la société à travers une lentille entièrement nouvelle en rejetant les précédentes tentatives d'explication des phénomènes sociaux au niveau macro. Généralement considérée comme acceptée à la fin des années 1970 et au début des années 1980, la théorie sociale postmoderne est une approche au niveau micro qui examine les petits groupes locaux et la réalité individuelle. Sa popularité croissante coïncide avec les aspects constructivistes de l'interactionnisme symbolique.

D'après Theoretical Perspectives of sociology

Forum Sociologie

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